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  Sommaire - Sciences -  Azote lunaire

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Transfert gazeux

D’où peut donc bien provenir la quantité d’azote retrouvée piégée dans le sol de la Lune ? Depuis longtemps, les spécialistes de notre satellite suspectent une origine « extra lunaire ». Effectivement, l’azote se trouve non pas dans le sous-sol mais est contenu dans la poussière qui recouvre la surface de la Lune, ce qui signifie que ce gaz a été apporté par une source externe. La théorie la plus répandue pour expliquer cet apport était uniquement, jusqu’à présent, les ions du vent solaire. Mais cela ne concorde pas avec l’abondance d’azote dans le sol lunaire rapportée lors des missions Apollo.

Pour le professeur Minoru Ozima, de l’Université de Tokyo, à la tête d’une équipe internationale, la quantité d’azote trouvée dans le sol de la Lune peut seulement s’expliquer par une diffusion de ce gaz de la Terre vers son satellite naturel. Cela se serait produit peu après la formation de ces deux astres, et avant que notre planète n’ait acquis un champ magnétique, sinon les ions d’azote n’auraient pas pu s’échapper à un taux suffisant pour expliquer la quantité observée sur la Lune.

Le magnétisme terrestre résulte d’un phénomène dynamique : il est généré par les mouvements de fluide métallique (essentiellement du fer) au centre de la Terre. D’après la théorie de la dynamo, les courants de convection au sein du noyau liquide se comportent comme les fils conducteurs individuels d’une dynamo, produisant un champ magnétique de grande intensité. En revanche, on ne sait pas exactement quand la terre a eu son champ magnétique. Pour certains, cela s’est produit au moment même de la formation de la Terre, mais cela n’est pas sûr.

Si, l’hypothèse de ce transfert d’azote « de la Terre à la Lune » se révèle exacte, elle infirmerait l’idée d’une planète dotée d’emblée d’un magnétisme important. L’analyse des roches provenant de la face cachée de la Lune permettra d’en savoir plus. Si elles contiennent moins de composants volatils tels que l’azote, cela prouverait que le gaz vient bien de notre planète.

Recueilli par Alain Pelosato
D’après sciences et avenir




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